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Il miglior cibo indiano negli Stati Uniti? È nel New Jersey

Brad Japhe | CNN

In un anno normale, più di 60 milioni di visitatori si riverserà nella Grande Mela. Se bramano la cucina indiana, è probabile che finiscano nelle eminenti enclavi di Jackson Heights nel Queens o in un'area nell'East Side di Manhattan conosciuta affettuosamente come Curry Hill.

Ma New York ha un modo per mettere in ombra l'abbondanza culturale che filtra direttamente oltre i suoi confini. Questo è letteralmente il caso di Jersey City, appena oltre il fiume Hudson. Qui, il quartiere indiano più vivace del paese si trova nascosto sotto la sagoma di uno skyline di Manhattan.

Il significato di Jersey City non è affatto un segreto ben custodito. Gli indiani asiatici rappresentano di più dell'11% della popolazione locale — una proporzione più alta rispetto a qualsiasi altra grande città americana. Ha ospitato ogni primavera uno dei più grandi festival Holi del paese a partire dal 1992. E la stampa regionale ha evidenziato il suo status di hub indù dalla metà degli anni '80. Tuttavia, è una storia che raramente viene raccontata ai turisti.

Piazza dell'India

La storia è incentrata su una striscia di due isolati di Newark Avenue. Questa è India Square: un fitto serraglio di ristoranti, negozi di alimentari, gioiellieri e negozi di abbigliamento che rappresenta una delle enclavi etniche in più rapida crescita negli Stati Uniti.

Satinder Saggar è stato tra i primi ristoratori ad aprire un negozio lungo il corridoio. Da 23 anni dirige Rasoi, un simpatico ristorante specializzato in piatti punjabi.

Proveniente da uno stato nella parte nord-occidentale dell'India, questa cucina consiste tipicamente di proteine ​​salate spalmate in sughi ricchi. Il pollo makhani e l'agnello vindaloo sono elementi distintivi di lunga data nel lungo menu.

"Quando ho aperto, ero il secondo qui", ricorda. “Ora ci sono più di 20 ristoranti indiani su entrambi i lati. E negli ultimi 10 anni sta diventando sempre più popolare”.

Oggi è affiancato da altri hotspot come Raaz, dove i commensali possono gustare un'infarinatura di prelibatezze che vanno dai sapori indo-persiani di un robusto paneer kadai a uno stufato di frutta e noci del Punjab noto come navratan korma. Bastoncini di pesce in stile Calcutta ispirati ai sapori bengalesi arrivano insieme a rara gosht - un curry di capra del nord - e un biryani vegetale aromatico tradizionale del sud.

At Al curry, il suddetto piatto di riso è invece costruito attorno al pollo, arrostito con l'osso. Uno stile noto come Hyderabadi, si unisce al metodo di cottura lenta del dum pukht. La cucina è altrettanto abile nella preparazione del rogan josh, un curry del Kashmir aromatizzato con fiori di alkanet e peperoncini rossi.

Piatti vecchi, nuovi e fusion

Negli ultimi tempi stanno spuntando negozi specializzati, concentrati su articoli e regioni particolari.

Giunzione Paratha eccelle nell'omonima focaccia, tipicamente ripiena di patate e paneer. Cucina Korai è un nuovo arrivato con un menu bengalese completo. In Casa Dosa di Sri Ganesh, puoi scegliere tra i rendering vegetariani dello spuntino di base dell'India meridionale.

Mentre la maggior parte di questi stabilimenti possiede un'atmosfera modesta e "cucina in casa", sta emergendo un elemento raffinato e raffinato.

"Ci sono sicuramente molti più posti di fascia alta che si aprono", osserva Suvir Bhalla, un immigrato di prima generazione che vive a Jersey City da otto anni. “Raaz e Vaibhav avere un'atmosfera più moderna. E a Mantra stanno mescolando in alcuni sapori della Manciuria. Questa è una cosa importante di questi tempi: la fusione asiatica". Vale a dire, un'intera sezione del menu qui è dedicata al riso e alle tagliatelle "indocinesi".

Sebbene apprezzi la sperimentazione, Bhalla è più costretto dai preparativi più familiari alla sua giovinezza. “Se non mangio la cucina di mia madre, mangerò da Rasoi”, ammette.

Anche prima di trovare una nuova casa qui, 'JC' stava già informando i sapori della sua vecchia. "Molto prima che mi trasferissi, i miei genitori andavano sempre a fare la spesa a Jersey City", dice. "È l'hub per la mia gente."

Il sentimento è condiviso da molti immigrati indiani in tutta l'area Tri-State. E in una sorprendente inversione di ruolo, sempre più newyorkesi - di ogni provenienza - si ritrovano a uscire nel Jersey quando è il momento dell'esplorazione culturale.

"L'India lontano dall'India"

"Jersey City è come l'India lontana dall'India", osserva Vikas Khanna, chef stellato Michelin ed ex conduttore di MasterChef India. “I profumi, la cucina e le tradizioni sono molto intatti qui con la comunità. Viaggio qui [da New York City] per trovare ispirazione. Sono orgoglioso di vedere la crescita del patrimonio e l'accettazione dell'India qui. Ora è la versione più estesa di Jackson Heights".

Saggar fa risalire gran parte di quell'espansione all'immediato periodo successivo all'11 settembre, quando alcuni newyorkesi erano ansiosi di lasciare la città senza avventurarsi troppo lontano. In effetti, con le torri d'acciaio del Financial District che incombono in alto, spesso ti senti come se non te ne fossi mai andato.

Più che un buon pasto

Ma indica anche la diffusa accettazione culturale che la sua gente ha goduto su questa sponda del fiume. Va ben oltre i fan del cibo.

"Siamo l'unica città negli Stati Uniti che chiude le strade per quattro festival indiani separati durante tutto l'anno", dichiara con orgoglio, aggiungendo che il governo locale ha attivamente sostenuto questi sforzi.

Tale supporto si è dimostrato particolarmente cruciale per tutto il 2020. Come tutti gli altri mattoni e malta nel settore alimentare e delle bevande, Rasoi sta vacillando per le chiusure legate alla pandemia, nonostante l'alto volume di asporto pre-pandemia.

Con pranzo al coperto a 25% della capacità, ha aiutato la città a concedere un'immediata espansione del mangiare all'aperto, recuperando i parcheggi e contribuendo ad abbellire le zone ristoro lungo le strade. "Il sindaco [Steven] Fulop è stato un buon amico per la comunità indiana", aggiunge Saggar.

Fulop, che ha assunto l'incarico nel luglio del 2013, si affretta a respingere le lodi verso gli imprenditori. "La realtà è che questa comunità merita il merito di aver cambiato organicamente un'area della città che aveva bisogno", dice alla CNN.

"Laddove la città è stata utile è fornire risorse su sovvenzioni, riprogettazione del paesaggio stradale, prestiti alle piccole imprese, branding ampliato e risorse per completare i loro sforzi e rendere l'area più attraente".

Il tutto si traduce in una ricetta vincente. In una notte di un giorno feriale, ora puoi individuare una folla più giovane in fila all'esterno Eggmania, in trepidante attesa di ricreazioni di street food indiano dal popolare fast casual.

Stringendo sacchetti di carta pieni di uova bhurji e surti gotala, si precipitano fuori dalla porta. Non perché siano ansiosi di andarsene. Devono solo prendere l'ultimo treno PATH per tornare nell'altra città che chiamano casa.

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